De doorbraak van Ralph Lauren werd aangewakkerd door de populariteit onder de subculturen van de late jaren 80 en 90. Het merk POLO en zijn verschillende spin-off-lijnen werden door iedereen gekocht; van punkers tot skaters, en van studenten aan de universiteit tot de jongeren van de straat.

De rol van hiphop

De opkomst van hiphop in deze tijd speelde een belangrijke rol in zijn succes. Het idee dat je vanuit het niets kon beginnen en iets zou kunnen worden, een kernwaarde van het merk, werd weerspiegeld in het rapverhaal dat destijds de muziekscene trof. De jeugd identificeerde zich met het merk en handelde daarnaar. De golf van de hiphopcultuur viel toevallig samen met de release van twee van de meest iconische motieven van Ralph Lauren: de Amerikaanse vlag en Polo Bear. In 1989 kwam de eerste trui met de vlag in de winkel te liggen. Dit leidde vanzelfsprekend onmiddellijk tot succes. De polo van Ralph Lauren was bijna meteen uitverkocht.

Match met de straatcultuur

Kort daarna verscheen in 1991 de lancering van de Steiff Polo, evenals het Polo Bear-motief dat op alle zijn producten verscheen verscheen, van sokken tot gebreide ronde hals. Nogmaals, beide waren onmiddellijke hits. Ook lanceerde Ralph Lauren zijn sportcollectie en ook die werd meteen opgepikt door de straatcultuur. En dit is wat het merk zo universeel maakte: iedereen kon zich identificeren met de kledingstukken die hij op de markt bracht.

Van polo-shirt tot modehuis

De polo van Ralph Lauren werden zo populair dat het merk ‘polo’ uit zijn naam moest laten vallen. De gedurfde graphics en kleuren van die tijd, zijn nog steeds terug te vinden in de kleding van vandaag. En zo werd Ralph Lauren een van de grootste streetwear-merken in de geschiedenis. Het onderscheidde zich toen niet alleen als een bedrijf dat poloshirts maakte, maar ook als een echt modehuis.